Una red de área local, o red local, es la interconexión de varios ordenadores y periféricos. (LAN es la abreviatura inglesa de Local Area Network, 'red de área local') conectados típicamente por cable y tarjetas ethernet, o bien dispositivos wifi. Su extensión esta limitada físicamente a un edificio o a un entorno de pocos kilómetros. Su aplicación más extendida es la interconexión de ordenadores personales y estaciones de trabajo en oficinas, fábricas, etc., para compartir recursos e intercambiar datos y aplicaciones. En definitiva, permite que dos o más máquinas se comuniquen.
El término red local incluye tanto el hardware como el software necesario para la interconexión de los distintos dispositivos y el tratamiento de la información.

Protocolos de red

Un protocolo de red es una norma standard -conjunto de normas standard- que especifica el método para enviar y recibir datos entre varios ordenadores. Hoy en día, el protocolo más usado en redes es el TCP-IP, aunque existen otros protocolos como IPX y NetBIOS .
Seguramente en mas de una ocasión habrás tenido necesidad de reconstruir tu conexión a internet y habras tenido que luchar con montones de números y conceptos extraños: DNS, submascara de red, ip, gateway ... son sin embargo los conceptos de red bajo TCP/IP mas imprescindibles.

TCP/IP

Dirección IP

El número IP es la dirección lógica que identifica a tu ordenador en una red (ya sea local o externa). Esta dirección es única para cada equipo en el mundo -o única dentro de cada red local- y la llamamos dirección lógica porque solamente con conocer el IP, cualquier enrutador es capaz de dirigir los datos al ordenador de destino (o a otro enrutador que probablemente sea capaz de enviar los datos al ordenador de destino.
Si el ordenador no se conecta directamente a internet, no necesita tener un número IP unico a nivel mundial, sino solo a nivel de la subred en la que esta integrado. Asi, si tienes una red domestica con tres equipos, solamente necesitas una IP pública (única) para el equipo que conecta a internet, disponiendo de IPs privadas a nivel de subred para cada equipo o dispositivo (IPs privadas que serán únicas en cada subred). Por ejemplo, una dirección IP privada de una red clase C sería 192.168.0.1 para el gateway a internet, 192.168.0.2 para la siguiente máquina, etc.

En las subredes Clase C el rando de IPs privadas disponible va de 192.168.0 a 192.168.255, siendo inutilizables la primera y la última, por estar reservadas a la identificación de la propia red y al broadcasting.

La mascara de la subred

Una subred es, básicamente, un conjunto de ordenadores conectados directamente entre si. Cada ordenador necesita, para pertenecer a una subred, conocer al menos dos datos: su propio numero IP y la dimensión de la red. Este ultimo dato es el que proporciona la máscara de subred.
La máscara de subred indica el número de ordenadores que la integran restando dicho número de 255: una máscara de subred tipo C sería 255.255.255.0, número que indica que la subred tiene 255 direcciones posibles (255 - 0 = 255), mientras que una máscara 255.255.255.232 indica una subred de 24 equipos posibles. En este ultimo ejemplo, el rango de ips que podriamos usar en nuestra red domestica seria entre y 192.168.0.1 y 192.168.0.24
Normalmente todos los ordenadores dentro de una subred usarán la misma máscara de subred.

Gateway

Los ordenadores conectados a redes internas usualmente utilizan una pasarela para acceder a internet (gateway, puerta de enlace). Esta pasarela actúa como un enrutador, discriminando el tráfico interno, que dirige a la subred, del externo que deriva a su destino en la red. En el supuesto normal de disponer de solamente una IP publica, asignamos esta a nuestra pasarela.

Servidor DNS

Un servidor DNS se encarga de transformar el nombre de un host (www.example.com) a su dirección IP (192.0.34.166). Para esta transformación básicamente consulta una base de datos, y si no encuentra la respuesta, pasa la pregunta a un servidor DNS de nivel superior

Fuentes:

http://es.wikipedia.org/wiki/Red_local